همه چیز قبل از بازی با ازبکستان آغاز شد، همان روزی که کارلوس کی‌روش ترجیح داد به جای سایت فدراسیون فوتبال اسامی ملی پوشان را برای بازی با ازبکستان از طریق صفحه شخصی خود اعلام کند.

در میان تعجب همگان نام احسان حاج‌صفی به عنوان هافبک تدافعی و در کنار آندرانیک تیموریان، سعید عزت‌الهی و امید ابراهیمی آورده شد.

برخی‌ها تصور کردند این هم از آن بازی‌های مرد پرتغالی برای سردرگم کردن حریفان است و برخی دیگر همچون حمید درخشان اظهار داشتند حاج‌صفی حتی یک مسابقه رسمی هم سابقه بازی در پست هافبک دفاعی را ندارد.

این در حالی بود که پیش از کارلوس کی‌روش یک مربی کروات از احسان حاج صفی 17 ساله در این پست استفاده کرده بود، لوکا بوناچیچ در سال 2007 در حالی همراه سپاهان اصفهان به فینال لیگ قهرمانان آسیا رسید که در سیستم معروف 3-2-3-2 خود از دو هافبک تدافعی به اسامی حسین کاظمی و احسان حاج‌صفی کنار هم استفاده می‌کرد.

گرچه لوکا بوناچیچ فینال آن رقابت‌ها را به اوراواردز ژاپن واگذار کرد اما به جام باشگاه‌های جهان راه پیدا کرد، در همان مقطع و پس از یکی از مسابقات سپاهان، لوکا به یکی از خبرنگاران ایرانی گفت: اسم این پسر را به خاطر بسپارید، نام او احسان حاج صفی است، 17 ساله است و مطمئن باشید روزی مرد سال آسیا خواهد شد.

از آن روز 9 سال گذشت، احسان حاج‌صفی با 79 بازی ملی 26 ساله شد و در آستانه بازی با ازبکستان به عنوان هافبک تدافعی به تیم ملی ایران دعوت شد. هشتادمین بازی خود را با قدرت برابر ازبکستان انجام داد.

همه تصور کردند این هم گذراست و آندرانیک تیموریان برابر کره جنوبی برمی‌گردد اما نمایش فوق العاده حاج صفی برابر ازبکستان این اجازه را نداد، شماره 3 تیم ملی نمایش بهتری برابر کره جنوبی اجرا کرد تا در کنار سعید عزت‌الهی یکی از بهترین زوج‌های میانه میدان تاریخ فوتبال ایران را بسازد، یک چپ پا و دیگری راست پا.

احسان حاج صفی هشتادویکمین بازی ملی خود را با قدرت مقابل کره جنوبی انجام داد و با توجه به سن و سالی که دارد و تغییر پست شاید بتواند رکورد 151 بازی ملی جواد نکونام را هم بشکند.

چپ پای سپاهان نه تنها خصوصیات تدافعی، قدرت بدنی و دوندگی بالایی دارد بلکه در انتقال توپ از خط دفاع به حمله و فاز تهاجمی نیز دارای تبحر است و همین او را از سایر هافبک‌های دفاعی ایران متمایز می‌کند، در حال حاضر جای او در تیم ملی محکم است و بعید می‌دانیم تا پایان جام جهانی 2018 روسیه هم دست بخورد.